octobre 24, 2021

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Sous Snoop Teja Wu ! Les États-Unis et la France ont déjà été ici

Lorsque les dirigeants des États-Unis, de la Grande-Bretagne et de l’Australie ont annoncé la semaine dernière que l’Australie aiderait à construire huit sous-marins nucléaires, les effets d’entraînement ont fait écho dans chaque capitale. La Chine, qui vise clairement une nouvelle alliance, a condamné la “mentalité de guerre froide” qui la sous-tend. La France a conclu un accord de 65 milliards de dollars pour la construction de 12 sous-marins diesel-électriques en Australie, le qualifiant de “coup de poing”.

Mais pourquoi le partage de 70 ans de technologie nucléaire provoque-t-il également des adversaires et des alliés ? Un navire silencieux et de longue durée qui navigue en mer depuis des décennies est plus en danger qu’un moteur. Pour comprendre le contexte plus profond de cette rage en haute mer, il convient de revenir à l’époque où les Anglo-Américains ont conclu un traité spécial dans les années 1950, la première fois que les États-Unis ont brièvement dévoilé les secrets d’un ancien sous-marin nucléaire. Tel qu’il est aujourd’hui, il maintient la France dans l’ignorance.

Le capitaine Hyman G. Ricover, directeur de la division de l’énergie atomique du Navy Ship Bureau, décrit le fonctionnement d’un moteur sur le modèle du premier sous-marin nucléaire. Photo de Bedman / Getty Images.

Tout d’abord, un peu de contexte. Le nucléaire est particulièrement bien adapté aux auxiliaires en raison de deux spécificités : il génère de la chaleur sans besoin d’oxygène ou produit des émissions (sauf surchauffe) et, contrairement au charbon, au pétrole ou aux gros bunkers, peut être stocké sous une forme plus concentrée. Le carburant diesel fait fonctionner les navires à vapeur depuis le 19ème siècle. À l’aube de l’ère nucléaire, toutes les marines du monde ont réalisé qu’en utilisant un réacteur nucléaire suffisamment petit pour tenir dans un sous-marin, de tels navires pouvaient voyager rapidement et fonctionner sans ravitaillement pendant des semaines, voire des mois. En conséquence, le monde change radicalement ses mers conflictuelles.

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Au début des années 1950, la Marine et la Commission de l’énergie atomique (aujourd’hui le ministère de l’Énergie), récemment créée, dirigée par le controversé capitaine de la marine américaine Hyman G. Ricover, ont commencé à construire le premier réacteur nucléaire au monde. Avant cela, les réacteurs nucléaires étaient construits à partir de graphite et de plomb, intégrés dans d’énormes poêles en acier utilisés pour fabriquer du carburant pour les bombes. Ils sont dangereux, peu compris et difficiles à contrôler leur rayonnement. Certains sont devenus incontrôlables et se sont transformés en bombes sales et ont jeté des radiations sur tout le territoire. L’idée de coller l’un d’eux dans un compagnon semblait impossible, au bord de la folie.

Scène de lancement de sous-marin américain Nautile Interprété par l’épouse du président, Mamie Eisenhower. USS Nautile Le premier sous-marin nucléaire au monde a été lancé le 21 janvier 1954 à Croton, Connecticut.Photo de PopperPhoto / Getty Images.

À l’époque, les sous-marins existants étaient propulsés par des moteurs hybrides diesel-électriques. Alors, comme aujourd’hui, ils devaient courir à la surface de l’océan, tout en utilisant leurs moteurs diesel pour charger les batteries, qui étaient mesurées dans des moteurs électriques pendant de courtes périodes de temps, immergées en heures. Ils couraient lentement sous l’eau, une fois hors de l’eau, rendant leurs moteurs diesel silencieux très vulnérables aux traqueurs de surface et aux attaques.